Маски, Монстры и Торговцы

Данная статья является переводом


рейтинг: 0+x

Зона-19 была не самым простым местом для взлома. Проскользнуть мимо гиперспектрального наблюдения или электрифицированного жесткого сетчатого ограждения внешнего периметра было почти немыслимо, и только его активация наверняка приведет к смерти от града пуль или РПГ, если до этого дойдет. Мощный глушитель сигналов на крыше отталкивал беспилотники и означал, что связь была ограничена контролируемой и зашифрованной жесткой линией. Биометрические, RFID-и 3D-сканеры располагались по бокам каждой потенциальной точки входа, чтобы отсеять незваных гостей и контрабанду, а сейсмические датчики могли обнаружить любую брешь в стенах или окнах.

Все самые сочные аномалии хранились глубоко под землей в железобетонном бункере. Каждая камера была закрыта вестибюлем контроля доступа с тяжелыми стальными дверями, множество трехтонных взрывных дверей могли быть сброшены, чтобы запечатать секции в случае прорыва защитной оболочки, вооруженные охранники и дроны безопасности были наготове каждый час каждого дня, и каждый квадратный дюйм этого места контролировался как программным обеспечением видеоанализа, так и живыми людьми в любое время. А если все остальное не удавалось, там всегда оставалась ядерная бомба.

Однако были и другие способы; в основном способы с большой буквы С. Аномальные средства транслокации были единственной формой вторжения, от которой фонд не мог надежно защититься. Якоря реальности работали лучше всего, когда были откалиброваны на конкретные аномалии, а у Фонда просто не было ресурсов, чтобы тратить Якоря как дверные ограничители, когда они могли даже не работать.

Чуть позже 04: 00 по местному времени Реликварий Зоны-19 был в тихой неподвижности, лишенный какого-либо персонала. Тем временем на другом берегу океана, в гораздо более разумное местное время, за своим компьютером сидел известный разработчик Паратех, используя SCiPNET фонда с поддельными учетными данными. Печально приземленные методы шифрования фонда никогда не имели шансов против электротаумического оборудования Дарка и алгоритмов, основанных на языке Хаоса. Все автоматизированные системы безопасности Реликвария бездействовали, мониторы охранников переключились на последние пять минут записи, и живые кадры переключились на экран Дарка. Она подала знак своим товарищам, чтобы те позаботились о безопасности, и беззаботно отхлебнула утренний чай.

Она смотрела, как дверь в хранилище Реликвария со скрипом открылась, проявляя светящийся и дымящийся белый портал. Он сопровождался звуками музыки Каллиопы – требование устройства для создания пути, которое они использовали, - и Дарк не была уверен, делает ли это его менее тревожным или более. Дверь была взломана высокой, худощавой фигурой ее прадеда, одетого, как всегда, в черный плащ с капюшоном, как и подобает такому старомодному оккультисту, как он сам. Не совсем материальная фигура Дарка быстро и грациозно скользила по полу Реликвария, едва касаясь земли, скользя от одного ряда полок к другому. Дарк стояла наготове, чтобы направить его, если он свернет не туда, но он двигался с неизменной точностью к своей цели.

И это было не так сложно заметить.

Там, на средней полке, на черном пластмассовом пьедестале и под плексигласовой витриной, лежала половина черепа – черепная коробка без челюстной кости, нескольких зубов и значительной части макушки и затылка. То, что осталось от кости, тоже было в ужасном состоянии, как будто тварь купалась во фтористоводородной кислоте.

Дарк без особых усилий обошел замок из нержавеющей стали и открыл витрину. Он взял череп своими длинными, почти паукообразными пальцами и поднял его вверх, как будто это был Бедный Йорик. Он пристально всмотрелся в его пустые глазницы, задумался на мгновение и наконец, понюхал его, словно это было хорошее вино.

- А он все еще жизнеспособен?- Прошептала Дарк.

- Да, - кивнул Дарк, и по его лицу расползлась злая усмешка. Свободной рукой он вытащил копию черепа, положил ее обратно в витрину и захлопнул ее. Затем он развернулся и помчался обратно к Пути, закрыв за собой дверь.

С помощью нескольких хорошо набранных команд Дарк вновь активировала систему безопасности Реликвария, вернула прямую трансляцию на мониторы охраны и вышла из системы.


В тот вечер они оба нетерпеливо ждали в вестибюле Святилища Дарка, каждый с маленьким чемоданчиком под боком. Невысокий, стройный и вечно молчаливый слуга Дарка алагаддан тоже стоял рядом, низко опустив голову. Его присутствие было достаточно странным, так как обычно он появлялся именно тогда, когда Дарк чего-то хотел от него, но еще более странным было его беспокойное, почти встревоженное выражение лица, очень далекое от его обычного неумолимого поведения.

Айрис почти пожалела его, так как его беспокойство было неудивительно. Если их задержат, они рискуют обидеть Повешенного короля.

Все трое испустили общий вздох облегчения, когда Рупрехт Картер и Скиттер Маршалл вошли через Путь в лондонский офис.

- Прости, прости, прости, - извинился младший Маршал, его лицо выглядело еще более бледным и худым, чем обычно. Слуга вручил каждому из них по таблетке ясновидения и стакану воды, чтобы помочь им сосредоточиться на странном сновидении Алагадды.

- Ты ведь не забрел опять не в ту реальность, не так ли, Скиттер? - Айрис ухмыльнулась.

Из шести маршалов, Картеров и Дарков, которые управляли MC&D, Скиттер, возможно, вел самую авантюрную жизнь. Опытный отмычник и путеискатель с умением находить вещи, которые не должны были быть найдены, Скиттер чаще всего бродил по уровням в поисках чего-нибудь, что могло бы его развлечь или обогатить его компанию. Как бы весело и выгодно это ни было, он иногда возвращался домой к неправильному MC&D, или еще более странному, к ним возвращались неправильные версии его самого.

- Нет, нет, нет. Не в этот раз. По крайней мере, я так не думаю, - сказал он с оттенком неуверенности. - …Твой протез выглядит немного иначе, чем в прошлый раз, когда я тебя видел.

- Он получил некоторые повреждения и нуждался в ремонте, вот и все, - заверила его Айрис.

- Верно - пробормотал он. - …Когда мы впервые встретились?

- 26 июня 2014 года. Эйдолоники собрали вас, Роберта и меня после некоего инцидента, о котором, я уверена, Рупрехт предпочел бы не упоминать, чтобы обсудить наш статус наследников. Они приготовили тебе завтрак, купили Роберту новый костюм и так напугали меня, что я взорвал одного из них канцелярским ножом.

- В их защиту могу сказать, что они пытались связаться с вами заранее, и я заранее сообщил вам об их природе и внешности, - сухо заметил Дарк.

-Я не выспалась тогда, и у моей двери стоял безликий монстр, я запаниковала, - сказала Айрис сквозь зубы. Скиттер не смог удержаться от смешка.

- Для меня этого вполне достаточно. Я дома - уверенно сказал он.

- Кстати, о твоем приятеле-младшем, а где же юный Роберт?- Спросил Дарк, бросив раздраженный взгляд на директора Картера. Рупрехт нервно откашлялся и заволновался.

- К сожалению, Роберт не присоединится к нам сегодня вечером, - сообщил он. Дарк просто смотрел на него в течение нескольких секунд в состоянии, которое граничило между яростью и замешательством.

- И почему же?- наконец спросил он.

- Ну, он привлекательный, харизматичный, состоятельный молодой человек - понятия не имею, откуда он это берет – и у него просто есть лучшие места, где был на Хэллоуин, чем эм…

- Чем двор Повешенного Короля?- Дарк закончил его фразу. - А он хоть представляет себе, к каким последствиям может привести переход дороги такому Титану?

- Дарк, ты сказал, что только один из нас должен был идти. Амос никуда не поедет - защищал Рупрехт своего наследника.

- У Амоса есть оправдание - он инвалид, нуждающийся в постоянном жизнеобеспечении! - Возразил Дарк.

- Ну, после ночи, проведенной в городе, и Роберт тоже, - съязвил Рупрехт. На секунду показалось, что Дарк вот-вот пронесется через Путь в Лондон и притащит Роберта обратно за ухо.

- Дедушка, опоздание будет гораздо более тяжким преступлением, чем отсутствие одного представителя, - мягко посоветовала ему Айрис, угадав его мысли. - Нам пора уходить.

Дарк неохотно вздохнул и кивнул.

- Да. Нам нельзя опаздывать - согласился он. Он щелкнул своему слуге, который подхватил два чемодана и направился вниз по коридору. - Все следуйте за ним и держитесь вместе, по крайней мере, пока мы не доберемся до Дворца.

- А почему здесь два чемодана? - Спросил Рупрехт, когда они вчетвером шли по зловеще длинному и безжизненному коридору святилища Дарка. - Я думал, что у нас есть только одно предложение.

- Второй это просто сменная одежда для меня. Так как он алагаддан, он может проносить предметы в город и обратно, и я не собираюсь проводить ночь в том нелепом костюме, в котором застряну, когда мы войдем в Алагадду, - объяснила Айрис.

- Жизнь компании, как всегда, я вижу - Рупрехт закатил глаза. - Трудно поверить, что Роберт не хотел быть здесь. Боже упаси, чтобы тебя видели на людях в чем-нибудь другом, кроме этих твоих старомодных свитеров.

- У нее есть элегантность ботаника, это работает, - заявил Скиттер.

- Элегантность ботаника? Пффф. Она одевается как нищий, грязный рыбак.

- Да что с тобой такое? Она выглядит потрясающе.

- Дайте мне знать, как только разберетесь с этим, джентльмены, от этого зависит вся моя самооценка, - сказала она с таким сарказмом, что остальная Великобритания была вынуждена рационировать его большую часть следующего десятилетия. Дарк тихонько хихикнул на эту колкость, а затем жестом велел им остановиться у старинной деревянной двери. Слуга поставил сумки на землю и достал связку ключей, используя разные ключи на трех отдельных замках, затем повернул циферблат Антикитеранского часового механизма, чтобы откалибровать путь. Толкнув дверь, и снова взяв чемоданы, он повел всех в город Алагадды.

Черный, белый, красный, желтый - все точно одного оттенка. Это были единственные цвета, которые можно было видеть, и действительно единственные цвета, которым позволяли существовать неестественные законы природы Алагадды. Созвездия обсидиановых звезд пылали в желтом небе над головой, в то время как темное море, окружавшее остров, не отражало ничего, или, возможно, оно отражало ничто, и никто не мог различить разницу. Мучительно барочная архитектура зданий, высеченных из отдельных кусков мрамора, изогнутых под невозможными углами, игнорирующих гравитацию и искажающихся в запутанные конфигурации. Перед ними были лестницы Пенроуза и треугольники Пенроуза, невозможные кубы и невозможные водопады, даже зверь, похожий на l'egsistential Quandary, был привязан на городской площади, которого алагадданы жестоко мучили для своего развлечения.

Сам народ, конечно же, пребывал в состоянии вечного оргиастического хаоса, вечного торжества, которое можно было бы рассматривать как ироническое наказание, если бы они остановились достаточно надолго, чтобы подумать. Некоторые были обнажены, некоторые-в изысканных нарядах, но все они носили Карнавальные маски. Их отсутсвие было запрещено, а значит, и невозможно.

Даже новоприбывшие были одарены необходимой одеждой, как это было принято у Алагадды. Маршалл и Картер были одеты в расшитые бархатные бриджи, жилеты и сюртуки: белый костюм Скиттера с маской Арлекино с кроличьими ушами и красный костюм Рупрехта с маской Занни. Рупрехту также подарили треуголку с пером и украшенную драгоценными камнями трость. Дарк носил маску Панталоне, но его одеяние было лишь немного более изысканной версией его обычного платья. Айрис, к сожалению, не удостоилась такой же любезности.

- Это так типично, - простонала она, пытаясь поднять массивную юбку-обруч своего золотого платья. - В этой штуке, должно быть, десять ярдов ткани, а проклятых карманов все еще нет!

- Они портят силуэт, дорогуша - объяснил Рупрехт, любуясь своим отражением в трости. - Неужели то, что тебе некуда девать свои маленькие игрушки, действительно такая высокая цена за то, чтобы хоть раз выглядеть презентабельно?

- Рупрехт, в тех чрезвычайно редких случаях, когда я захочу знать твое мнение, я буду … - ее фраза была прервана вскриком, когда она упала на землю. Айрис обладала многими талантами, но ходьба (или даже стояние) на высоких каблуках не входила в их число. Дарк, Скиттер и слуга бросились ей на помощь, а Рупрехт только запрокинул голову и загоготал.

- Айрис, одетая в платье и туфли на каблуках? Это уже самая лучшая вечеринка, на которой я когда-либо был, - рассмеялся он.

- Заставь его замолчать - прорычал Дарк Скиттеру. Скиттер послушно кивнул и отошел, чтобы не подпустить Рупрехта, в то время как Дарк держал свою мантию в качестве занавеса уединения, чтобы слуга помог Айрис переодеться в запасную одежду.

- Нет никаких причин, по которым женщина не может быть сильной и все еще носить высокие каблуки, - высказал свое мнение Рупрехт. - Посол Алагадды носит высокие каблуки, и она одна из самых могущественных женщин во всех мирах.

- Посол не женщина, оно бесполое, - поправил его Скиттер.

- Что? Ты имеешь в виду, что у руководства здесь нет женщин, но у них есть небинарного гендера? Как ужасно современно, - сокрушался Рупрехт. - Он увидел, что Айрис уже готова, одета в ботинки "Челси", парадные брюки, кашемировую водолазку и золотую полумаску в форме крыльев с перьями и ястребиным клювом. - … Ты выглядишь нелепо.

- Мы все выглядим нелепо - проворчала она, бессильно натягивая маску. - Мы и так уже потеряли достаточно времени. Нам нужно добраться до Дворца раньше…

Она резко остановилась, как только они оказались во Дворце, хотя она была совершенно уверена, что минуту назад их там не было. В частности, они находились в Большом зале, где оба многоруких и безруких гуманоида в масках танцевали вместе в завораживающе хореографическом балете, плавно перетекая в ленту Мебиуса, которая вела их вдоль каждого пола, стены и потолка.

- О'кей, это сюрреалистично - заметил Рупрехт, обводя взглядом грандиозное золотое торжество. К ним подошел озорной слуга, похожий на слугу Дарка, и предложил поднос с напитками, приготовленным на каждый из их индивидуальных вкусов. - Это и есть Vin Mariani? Чертовски хорошее шоу. Вот, продолжай в том же духе.

Рупрехт сунул чертенку швейцарскую банкноту в 1000 франков (которую он держал при себе специально для того, чтобы давать возмутительно большие чаевые) и жадно глотнул своего вина сдобренного кокаином.

- Погоди, а как ты умудрился протащить этот счет в город?- Спросил Скиттер, взяв с подноса пинту Индийского Светлого Эля. Единственным ответом Рупрехта был удовлетворенный вздох, когда он опустил свой бокал.

- Вот что делало старые добрые времена такими хорошими, мои юные друзья: мы всыпали кокаин во все подряд!- провозгласил он.

- Черт возьми, световой спектр этого места не позволяет мне получить показания, - пробормотала Айрис, безуспешно пытаясь просканировать свое горячее какао встроенным спектрометром телефона. Она сдалась и протянула его Дарку. - Ты можешь сказать, безопасно ли это?

- Айрис, это невероятно оскорбительно для наших хозяев, - выговорил Рупрехт, протягивая чертенку еще одну банкноту в 1000 франков. - Давай просто оставим это между нами, ладно?

- Простите меня, но я почему-то скептически отношусь к тому, что потусторонний, беспечно гедонистический, рабовладельческий город-государство, управляемый искажающими реальность олигархами, будет отдавать приоритет информированному согласию, - возразила Айрис.

- В этом напитке нет ни отравляющих веществ, ни ядов, ни чар, и я думаю, что он сделан по твоему вкусу, - заверил ее Дарк, закончив свое экстрасенсорное чтение напитка. - Однако Рупрехт прав, что наши хозяева не посмеют причинить нам вреда, чтобы мы не обидели их. Для всех нас было бы лучше, если бы вы до конца вечера держали при себе все неблагоприятные мнения о наших хозяевах.

- Да, вы совершенно правы. Я прошу прощения. Даже с таблеткой ясновидения я думаю, что это место все еще немного портит мою префронтальную кору головного мозга, - кивнула она, забирая горячее какао. - Мы должны преподнести наш подарок, прежде чем присоединиться к празднеству, не так ли?

- Действительно, так и есть, - кивнул Дарк, беря с подноса чертенка чашу со сгущенными миазмами. - Не будете ли вы так любезны, сообщить своим хозяевам, что прибыл Бессмертный Купец из Лондона и его гости?

При упоминании его титула в Большом зале воцарилась тишина, и все придворные устремили на них пристальные взгляды. Они также снова были перемещены, не осознавая этого, и теперь стояли перед самим Повешенным Королем.

Он был титаном, затмевающим всех остальных, кто осмеливался смотреть на него, закутанный с головы до ног в дамасскую ткань, а озорные слуги ползали по нему, как насекомые. На шее у него висела терновая петля, навеки привязавшая его к трону. Хотя его мумифицированные руки были достаточно человеческими, чтобы на них можно было смотреть, извивающиеся щупальца двигались туда-сюда под его изодранной одеждой, вызывая сомнения в его очевидной гуманоидной форме.

Король содрогнулся и застонал, стряхнув, чертят, когда он это сделал, и весь дворец задрожал от его боли. Призрачное пламя потускнело, и болезненно-желтый дым вырвался из его ран и лениво опустился на землю у его ног.

Три лорда в масках появились из странного тумана, каждая маска выделяла вязкую, едкую жидкость, которая медленно разъедала их хозяев.

Белый Лорд, Носитель Маски Упорства.

Желтый Лорд, Носитель Маски Ненависти.

Красный Лорд, Носитель Маски Веселья.

Черного Лорда, Носителя Маски Страдания, конечно же, нигде не было видно, так как он уже давно был изгнан за преступления, о которых никто не осмеливался говорить.

Наконец, высокая гибкая фигура Посла вышла вперед – единственное существо во всем городе, которое не носило маски. Его лицо было пустым, а кожа гладкой и черной. Невозможно было сказать, был ли он обнажен или полностью покрыт каким-то бесшовным одеянием, но на его ногах были высокие узкие каблуки, а пальцы были похожи на длинные, смертельно заостренные ногти.

- Лорды в Масках, Посол Алагадды и Повешенный король - все они царственно приветствуют Персиваля Дарка, Бессмертного Купца из Лондона, ученого алхимика и мастера оккультизма, а также его уважаемых партнеров Скиттера Маршала и Рупрехта Картера и особенно его наследника, гениального, выдающегося и – если она будет так любезна, терпеть двойные стандарты старика – прелестную Айрис Дарк, - приветствовал их Красный Лорд, глядя на них сверху вниз с распутной похотью, его голос был выдержанным, но порочным. Айрис действительно испытывала искушение дать легкомысленный ответ, но перед этими извращенными и причудливыми старыми колдунами даже она чувствовала, что лучше придержать язык и поклониться.

- Мы благодарим Вас за то, что вы нас приняли, Лорды, Ваше Преосвященство и Ваше Величество, - любезно поклонился Дарк. - И я хотел бы принести свои самые искренние извинения за отсутствие Амоса Маршала и Роберта Картера. Как вы знаете, старший Маршалл страдает от весьма изнурительных болезней и не в состоянии присутствовать на столь оживленном празднике. Младший Картер, к сожалению, обнаружил, что иначе связан с… скажем так, юношеской неосторожностью.

Весь двор разразился веселым смехом над этим жалким оправданием, и все они повернули головы к Послу, чтобы услышать его ответ.

- Отсутствие старшего Маршала прощается, - объявили он, лениво точа ногти и делая вид, что больше ничего не говорят. Рупрехт в отчаянии отвел взгляд от трона, опасаясь за безопасность Роберта. В редкий момент солидарности Айрис нежно сжала его руку.

- Хватит пресмыкаться, Перси - заявил Посол, чувственно шагая вперед и уперев руки в бока. - Вы обещали мне новую игрушку, но где же она?

- Айрис, будешь ли ты так добра, оказать мне эту честь?- Спросил Дарк. На мгновение она растерянно подняла глаза, поскольку это не входило в ее планы, но по страдальческому выражению его глаз поняла, что он был поражен волей Посла в своей нынешней согнутой позе. Посол смотрел на них сверху вниз с садистским выражением, желая узнать, не даст ли им неопытная Айрис повода устроить какое-нибудь развлечение.

- Конечно, дедушка - поклонилась Айрис, забирая у слуги шкатулку и медленно открывая ее, чтобы показать содержимое хозяевам. - То, что вы видите перед собой, - это все, что осталось от того, что Фонд классифицировал как SCP-096, известный в просторечии как Скромник. Будучи обычно послушным, если бы какое-нибудь разумное существо хотя бы взглянуло на его лицо, лично или через любую форму записи, оно было бы повергнуто в неудержимую ярость и выследило бы человека до конца Земли и уничтожило его. Фонд считал, что угроза массового уничтожения этим существом настолько велика, что оно должно быть уничтожено. Они сделали это год назад вечером, показав его своему самому известному пленнику, SCP-173, который мог бы сломать кости монстра, которые в противном случае не были бы сломаны. Сломавшись, они наполнили позвоночник существа соляной кислотой, растворяя его костный мозг и сводя на нет его регенеративные способности, в конце концов, убив его.

- Внутри этого фрагмента черепа осталось достаточно костного мозга, чтобы катализировать полную регенерацию, если подвергнуть его воздействию достаточного источника оккультной силы. Мы предлагаем это вам, чтобы вы поступили так, как пожелаете. В пределах вашего великого города несменяемая маска монстра сделает его безвредным. Уберите его из вашего города, и вы получите в свое распоряжение непобедимого убийцу, который может выследить свою жертву с любого расстояния, по крайней мере в пределах одного мира. К сожалению, его способность достигать целей, расположенных в других мирах, неизвестна, хотя вы должны быть в состоянии решить это сами с минимальными усилиями.

Череп исчез из шкатулки и появился в руке Посла, который снова поднял его вверх, словно он был Гамлетом, вглядываясь в него со всей силой, которой он обладал. Айрис, Рупрехт и Скиттер с тревогой посмотрели на Дарка, который все еще оставался неподвижным по воле Посла.

Наконец Посол издал ликующий смешок. Он опустил череп на землю и появился на плечах Короля, схватив его покрывало и одним быстрым движением сбросив его вниз. Дыра в форме бога, которая была лицом Повешенного Короля, теперь была видна всем, и именно эта самая отвратительная и жуткая сила заставила шевельнуться последние остатки SCP-096. Сломанный череп начал восстанавливаться, начал формироваться новый скелет, быстро обрастающий новыми мышцами и кожей. Повешенный Король издал мучительный всхлип, крик повторился из возрожденного горла SCP-096.

Рупрехт и Скиттер немедленно повернулись и закрыли глаза, а Айрис постаралась встать перед Дарком так, чтобы он был в безопасности от лица монстра. Все они в ужасе ждали мгновения, пока настороженное молчание не породило громовые аплодисменты. Они осторожно повернулись, чтобы посмотреть, и там, в центре Большого зала, был 096. Его высокое, изможденное тело и вытянутые конечности были безошибочно узнаваемы даже под экстравагантным венецианским одеянием. Его лицо было полностью закрыто красиво раскрашенной полной маской, в которой даже не было прорезей для глаз. Да они ему и не нужны были.

Теперь на него смотрели тысячи глаз, и ему было все равно. Он растерянно хмыкнул, осторожно провел пальцами по фарфоровой маске, но ничем не выдал своего огорчения. Он равнодушно покачал головой и начал ходить по кругу.

- Какое милое маленькое животное - проворковал Посол, когда он снова завуалировал Повешенного Короля. - Перси, я великодушно принимаю твое предложение. В знак моей благодарности я дарую вам одну милость от Повешенного Короля, чтобы вы могли выкупиться в любое время по вашему выбору. Я также прощаю отсутствие младшего Картера, на этот раз. Вы и ваши гости можете свободно наслаждаться торжеством.

Наконец Посол освободил его из их телекинетической хватки. Дарк рухнул бы на землю, если бы Айрис не поддержала его.

-С-спасибо, Ваше Преосвященство - с трудом выдавил он.

- Все соблаговолите поднять бокалы за Бессмертного Купца из Лондона и его дар - нового придворного убийцы - приказал Желтый Лорд. Еще один взрыв аплодисментов и одобрительных возгласов эхом прокатился по бальному залу, когда люди звякнули бокалами и выпили свою выпивку. Даже для такого города-вечеринок, как Алагадда, это был особый случай.

Не в каждый Хэллоуин списанный SCP возвращался из мертвых.

Пока не указано иное, содержимое этой страницы распространяется по лицензии Creative Commons Attribution-ShareAlike 3.0 License